28 March, 2020

    L'énigme d'Uranus: pourquoi la planète "se couche-t-elle"

    Chacune des 8 planètes de notre système solaire a ses propres caractéristiques uniques. Quelqu'un a une atmosphère dense de dioxyde de carbone ou des anneaux étendus et quelqu'un tourne autour du soleil "couché sur le côté". Il s’agira d’Uranus et de sa position inhabituelle, qui hante les scientifiques.

    Uranus est la 7ème planète du système solaire et appartient aux planètes géantes. Son rayon moyen est de 25 362 kilomètres. On pense que la planète est principalement composée de glace: méthane, eau et ammoniac. L’hydrogène et l’hélium sont présents en petites quantités et l’atmosphère de la planète en est constituée. Uranus possède un système d'anneau, qui n'est pas aussi prononcé que celui de Saturne, mais reste disponible pour l'observation. À l'heure actuelle, 27 satellites de la planète ont été découverts.

    Uranus fait un tour autour de notre étoile en 84 années terrestres et la période de rotation de la planète autour de son axe est de 17 heures 14 minutes. Mais la position de cet axe de rotation est très inhabituelle. Le plan équatorial de la planète est incliné de 97,86 degrés par rapport au plan orbital, c’est-à-dire qu’il se trouve que la planète tourne comme si elle était couchée sur le côté et comme si elle tournait autour du Soleil sur son orbite.

    Un tel arrangement inhabituel a conduit au fait que le changement de saison sur Uranus se déroule de manière très particulière. Au moment du solstice, l'un des pôles d'Uranus fait face au soleil et, à l'équateur, le jour et la nuit changent rapidement. Six mois plus tard (c'est-à-dire après 42 années terrestres), l'autre pôle fait face au soleil. Malgré le fait que les régions polaires font face au soleil pendant six mois et que le soleil brille très bas à l'équateur, il s'est avéré que la température à l'équateur est plus élevée qu'aux pôles pendant le "jour polaire". Quelle est la raison d'une telle anomalie de température, les astronomes n'ont pas encore été en mesure de le savoir.

    En outre, les scientifiques s'interrogent depuis longtemps sur la position étrange d'Uranus. Il existe plusieurs versions de la façon dont cela pourrait se produire. Peut-être, une fois qu'Uranus avait un satellite assez gros, sous l'influence duquel l'axe de rotation avait subi de tels changements. Le satellite a été perdu avec le temps et la position de l'axe est restée inchangée. Selon une autre version, à l'aube de la formation du système solaire, un grand corps céleste est entré en collision avec Uranus, ce qui a entraîné l'inclinaison de l'axe de rotation.

    La même version est partagée par un groupe de scientifiques anglo-américains dirigé par l'astronome Jacob Kegerrey. Ils ont simulé une collision d'Uranus avec un objet de grande taille et présenté les résultats de leur expérience. Selon les scientifiques, la collision aurait eu lieu il y a environ 2 ou 3 milliards d'années, au moment de la formation de la planète, alors qu'elle n'avait toujours pas de satellites. Selon les astronomes, la taille du corps céleste qui est entré en collision avec Uranus était deux fois plus grande que notre Terre. L'impact pourrait entraîner un changement de la position de l'axe et affecter également la structure de la planète elle-même. À la suite de la collision, Uranus a perdu une partie de l’énergie thermique contenue dans les entrailles de la planète, ce qui peut expliquer le fait qu’aujourd’hui, Uranus est la planète la plus froide de notre système solaire. La température sur sa surface tombe à moins 224ºC.

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